Dolfijnen (Delphinidae) zijn een familie binnen de groep walvisachtigen, onderorde tandwalvissen. Ze leven verspreid over de wereldzeeën en eten daar vooral vis en inktvis. In totaal zijn er ongeveer 36 soorten dolfijnen. De grootste dolfijn is de orka (Orcinus orca), de zwart-witte dolfijn die bekend werd door dolfinaria en de Free Willy films. Andere bekende dolfijnen zijn de gewone dolfijn (Delphinus delphis) en de tuimelaar (Tursiops truncatus).

Dolfijnen zijn geen vissen, maar zoogdieren. Dit betekent dat ze levende jongen baren en de jonge dolfijnen melk drinken bij hun moeder. Ze hebben ook geen kieuwen, zoals vissen, maar longen en moeten regelmatig boven water komen om adem te halen. Dit doen ze door het blaasgat boven op hun kop. Het zijn speelse, intelligente en nieuwsgierige dieren die dankzij hun vriendelijke voorkomen en mooie sprongen in het water heel geliefd zijn.

Dolfijnen

Dolfijnen zijn water zoogdieren die in alle oceanen van de wereld voorkomen. Dolfijnen zijn geen vissen en ademen net als mensen door longen. Ze komen daarom vaak naar het zeeoppervlak om adem te halen. Onder water kan de dolfijn tot een diepte van 300 meter duiken en gemiddeld 5-8 minuten zijn adem inhouden.

De dolfijn is een buitengewoon nieuwsgierig dier en zeer geliefd bij mensen. Velen zijn gefascineerd door de charme van de dolfijn en de sociale manier waarop ze in het water zijn - en daarom zijn helaas door de eeuwen heen veel dolfijnen gevangen gehouden voor de beroemde dolfijnenshows.

Typische kenmerken van de dolfijn

Dolfijnen maken deel uit van de walvisfamilie. Het dier is meestal tussen de 1,40 en 4,00 meter lang. Maar de grootste soort, de orka kan wel 10 meter lang worden. De kleinste soort weegt ongeveer 50 kilo en de orka heeft een maximaal gewicht van ongeveer 9000 kilo.

De meeste soorten hebben een goed ontwikkelde "snavel" met 14-130 tanden in elke kaak. Ze kauwen niet op hun prooi, maar slikken hun prooi heel door.

De dolfijn heeft een gestroomlijnd lichaam. Hierdoor kunnen dolfijnen hoge snelheden bereiken tijdens het zwemmen (tot 55 km / u). Ook hebben ze een naar achteren gebogen, halvemaanvormige of driehoekige rugvin. De lichaamskleur is meestal zwartachtig aan de achterkant met een lichtere, bijna witte onderkant. Er bestaan ook roze rivier dolfijnen.

In het hoofd van een dolfijn zit een lichaam dat echolocatie mogelijk maakt. Daarom ziet het voorhoofd er vaak uit als een bult die een meloen kan worden genoemd.

Intelligente dieren

Dolfijnen hebben een groot brein, wat betekent dat veel zoölogen dolfijnen beschouwen als de dieren met de hoogste intelligentie. Mensen kunnen dolfijnen trainen zodat ze verschillende kunstjes kunnen laten zien of hulp kunnen bieden. Ze kunnen ook leren dingen op te pakken en hun coaches te kussen.

Een dolfijn klikt en fluit

Dolfijnen zijn zeer sociale dieren en communiceren met andere dolfijnen door middel van fluitjes en klikgeluiden, maar ook via echolocatie. De geluiden worden uitgezonden via het voorhoofd knobbeltje (de meloen genoemd). Ze kunnen ook klikgeluiden uitzenden die op objecten in het water terug naar de dolfijn stuiteren. Op deze manier kan de definitie de richting en afstand tot het object bepalen (bijvoorbeeld een lekkere vis!). Het heet echolocatie.

Wat eet een dolfijn?

Het voedsel van een dolfijn bestaat voornamelijk uit dierlijk voedsel zoals vis, garnalen, inktvis en schepdieren. De uitzondering hierop is de orka, die ook andere zoogdieren kan eten, zoals zeehonden en kleinere walvissen.

Wat doet de dolfijn als hij slaapt?

Dolfijnen hebben bij het slapen, net als mensen, zuurstof nodig. Als dolfijnen tijdens de slaap volledig bewusteloos raken - net als wanneer mensen in diepe slaap vallen - kunnen ze niet ademen. Er zijn diverse onderzoeken gedaan en daaruit heeft men geleerd dat een dolfijn twee hersenhelften gebruikt bij het slapen. Deze werken in een soort ploegendienst. Als één deel slaapt, is het andere deel bij bewustzijn. Hierdoor kan de dolfijn blijven ademen, maar ook blijven zijn zintuigen alert voor het gevoel er roofdieren naderbij komen. De grootste vijand van de dolfijn zijn grotere haaien en in zeldzame gevallen orka's.

De dolfijnen zijn in gevaar

Dolfijnen en tonijn worden vaak in hetzelfde gebied aangetroffen. Daarom kunnen veel dolfijnen worden gevangen in visnetten, die bedoeld zijn voor tonijn of andere vis. Dolfijnen die in netten worden gevangen, verdrinken. De dolfijnen worden ook bedreigd door alle gifstoffen die in de oceanen vrijkomen.